Cani selvatici africani con springbok kill. Immagine: Sharp Photography / Wikimedia Commons

Con le loro dimensioni sorprendenti, l'astuzia e l'atletismo, i grandi felini africani, come leoni, leopardi e ghepardi, ricevono molta attenzione come avatar di carnivori. Ma la morte più rapida nella savana baciata dal sole viene da un animale che non sembra poi così diverso dall'adorabile bastardino che russa sul tuo divano.

Cani selvatici africani (Lycaon pictus) sono tra i carnivori più impressionanti del pianeta, armati di armi e abilità di caccia abbastanza eccezionali da umiliare anche i predatori più famosi.





Sono i più grandi canidi (lupi, cani e loro parenti) in Africa, essendo più o meno delle dimensioni e del peso di un Weimaraner particolarmente allampanato. La specie un tempo si estendeva nelle praterie e nei boschi dell'Africa subsahariana, ma i cani sono ora limitati alle tasche principalmente nell'Africa meridionale e orientale.

Conosciuti anche come 'cani da caccia africani' o, opportunamente, 'cani africani dipinti', sono immediatamente riconoscibili per il loro unico mantello ispido, che è un mosaico apparentemente casuale di macchie nere, bianche, marroni, gialle e arancioni, che danno lo stesso effetto estetico come un capo scuro schizzato di candeggina. Il loro strano pelo, unito alle loro enormi orecchie da parabola satellitare, li fuori come completamente distinti da qualsiasi altro canide.



Immagine: Mathias Appel / Flickr

Ma l'unicità della biologia del cane selvatico africano non si ferma qui. In effetti, molti dei suoi tratti più insoliti sono in realtà adattamenti chiave per mirare e uccidere le prede nel modo più efficiente possibile. Ad esempio, i cani dipinti non hanno uno sperone - il quinto dito del pollice su altri canidi che non tocca il suolo - e le due dita centrali sono spesso fuse. Si pensa che queste caratteristiche siano adattamenti per una vita trascorsa a cacciare continuamente le prede, che richiedono il massimo snellimento e riduzione delle strutture degli arti che potrebbero ostacolare la velocità o la resistenza.



I cani selvatici africani sono talvolta chiamati 'lupi dipinti', ma quando si tratta di teschi e denti, lupi e cani selvatici non potrebbero essere più diversi. Rispetto ai lupi e ai coyote, i crani dei cani selvatici sono corti e larghi, conferendo una forza di morso incredibilmente corpulenta, più forte di qualsiasi carnivoro vivente (che include di tutto, dalle tigri alle iene agli orsi grizzly).

GUARDA ORA: Hyenas vs. Wild Dogs



Quelle potenti mascelle sono tempestate di una notevole dentatura. I cani dipinti in realtà mancano degli ultimi molari, ma hanno premolari giganti a lame, che si sono evoluti per lacerare facilmente la carne, consentendo ai pasti di essere inghiottiti più velocemente. Questi denti - molto più specializzati di quelli anche nei lupi grigi - indicano la dieta 'ipercarnivora' dei cani dipinti, che a differenza di molti dei suoi parenti più stretti di canidi, consiste quasi interamente di carne.

Cane dipinto africano che riposa nell'erba. Foto: Bernard Dupont

Quando pensiamo ai 'cacciatori di branchi', si è tentati di immaginare automaticamente lupi o leoni. Ma nessuna di queste specie può reggere il confronto con la macchina ben oliata che è un branco di cani selvatici africani. I cani selvatici sono animali estremamente socievoli, che vivono in gruppi da poche a circa due dozzine di individui per tutta la vita. Questi branchi sono incredibilmente affiatati, con una gerarchia meno rigida rispetto ai branchi di lupi. L'egualitarismo si estende anche ai cuccioli, che spesso si nutrono per primi in caso di uccisione (un sistema insolito per un canide cacciatore di branchi). I cani dipinti usano anche sofisticate comunicazioni intra-pack, anche 'Votare' sulle decisioni di movimento dei branchi starnutendo .



Tutta questa coesione di gruppo si unisce quando i cani vanno a caccia. Nonostante tutta la loro fama come giocatori di squadra, leoni e lupi non si avvicinano neanche lontanamente al tasso di uccisioni di successo dei cani selvatici. Nel Parco Nazionale di Yellowstone, ad esempio, i lupi abbattono un alce solo in un quinto dei loro tentativi totali. Un branco di leoni uccide con successo la sua preda circa il 30% delle volte o meno. Ma se sei un erbivoro che è stato selezionato da un contingente di cani selvatici, non è probabile che ne uscirai vivo. Il successo nella caccia nei cani selvatici può raggiungere 90% o più .

Cani dipinti africani che mangiano uno gnu in Sud Africa. Foto: Masteraah

Gran parte di questo successo di caccia deriva dalla capacità dei cani di adattare la loro strategia di caccia a determinati tipi di prede. Grandi prede come gli gnu vengono caricate dal gruppo per stanare e isolare individui deboli o lenti, che vengono poi inseguiti e morsi fino a quando non possono essere trascinati nella terra. Le antilopi sono un po 'più agili, quindi i cani impiegano perfettamente uno schema di avvolgimento, tagliando tutte le vie di fuga. I cani selvaggi possono anche uccidere e mangiare animali ben difesi o pericolosi come facoceri o istrici, di solito da un cane solitario che li invia chirurgicamente.

Una volta che il branco ha inchiodato un animale, non passa molto tempo prima che tutto sia finito, a differenza dei grandi felini con cui i cani selvatici condividono il loro habitat. Leoni e ghepardi vanno alla gola per schiacciare la trachea e asfissiare l'animale. Questo può essere un processo prolungato, agonizzante e violento per lo sfortunato animale preda. Ma i cani dipinti vanno subito al sodo, con il branco che fa a pezzi il loro premio non appena riescono a mettere i denti sulla pelle.

La morte per branco di cani dipinti è orribilmente grafica, con molti animali che sono molto vivi mentre vengono sventrati e mangiati. Il rovescio della medaglia, questo metodo rende misericordiosamente rapida la loro scomparsa. La velocità con cui un cane dipinto può spogliare una carcassa di carne e organi è leggendaria; ci sono resoconti delle gazzelle di Thomson, che pesano circa 50 libbre, essendo scheletrato entro 15 minuti . Questo mangiare veloce è comprensibile, dal momento che non ci vuole molto perché iene o leoni molto più grandi piombino dentro e costringano il branco lontano dalla loro cattura.

Immagine: Steve Jurvetson / Flickr

I carnivori più grandi sono una minaccia costante anche per il cacciatore più efficiente della savana, ma non sono così minacciosi come gli umani. I cani dipinti sono ora in pericolo, i loro terreni di caccia frammentati dall'espansione agricola e dallo sterminio consapevole da parte di coloro che li vedono come parassiti potenzialmente pericolosi. Potrebbero esserci solo poche migliaia di animali adulti in natura e quel numero, purtroppo, diminuisce ogni anno.


GUARDA IL PROSSIMO: Hippo vs. Earth’s Greatest Predators