Romeo, considerata l'ultima rana acquatica vivente di Sehuencas fino a quando una recente spedizione non ha portato alcuni individui in più. Foto di: Matias Careaga, Museo de Historia Natural Alcide d’Orbigny

Fino a poco tempo fa, le cose erano andate piuttosto male per la rana acquatica Sehuencas.

La specie, ufficialmente conosciuta comeTelmatobius yuracare,non erano state avvistate in natura da più di un decennio e gli scienziati temevano che le rane fossero state completamente spazzate via dalle foreste pluviali boliviane che un tempo chiamavano casa. Solo Romeo, un maschio single che era stato catturato nel 2008, era noto per essere rimasto in cattività al Museo di Storia Naturale di Alcide d'Orbigny in Bolivia, dove da allora vive sotto la cura di ricercatori che sperano di salvare la sua specie.

Dieci anni dopo, potrebbero finalmente esserci riusciti, grazie a un po 'di matchmaking.

Quando Romeo è stato raccolto per la prima volta, i ricercatori hanno riconosciuto che la specie era in difficoltà. Si aspettavano di trovare altri della sua specie per avviare un programma di allevamento. Ma nonostante i suoi penetranti occhi macchiati di verde e il viso amichevole, non ebbero fortuna a trovarlo un compagno. Numerose spedizioni non si sono presentate nemmeno un singolo individuo.E, a 10 anni, ' la rana più solitaria del mondo 'sembrava che il tempo fosse scaduto.

Il giorno di San Valentino 2018, gli scienziati del museo e il Global Wildlife Conservation hanno collaborato con Match.com per creare un profilo di incontri online per Romeo, sperando di sensibilizzare e raccogliere fondi per sostenere la ricerca di un compagno.

Dopo il successo della campagna, che ha raccolto $ 25.000 dai fan di Romeo, hanno lanciato diverse spedizioni in località nelle lussureggianti foreste montane della Bolivia dove storicamente erano state trovate le rane.

Veterinario Ricardo Zurita Urgarte alla ricercaSehuencas rane d'acqua. Foto di: Stephane Knoll

Gran parte dell'habitat originale delle rane è stato distrutto da fattori come l'inquinamento e il cambiamento climatico. Questa perdita di habitat, combinata con una malattia mortale e trote invasive che prendono di mira le loro uova, hanno ridotto notevolmente il loro numero, secondo la Global Wildlife Conservation. Le raganelle di Sehuencas sono così scarse che persino la gente del posto non ha riconosciuto l'animale da foto e video.

E per rendere le cose ancora più difficili, le rane acquatiche raramente emergono da sotto l'acqua, il che significa che la squadra ha dovuto abituarsi a essere inzuppata.

Tuttavia, la loro persistenza ha pagato. Alla fine, i ricercatori hanno recuperato cinque delle rane, inclusa una possibile corrispondenza per Romeo, di nome Juliet.

Dopo una ricerca di 10 anni, cinque rane d'acqua di Sehuencas sono state finalmente recuperate in natura. Immagine: Stephane Knoll, Museo de Historia Natural Alcide D'Orbigny

Ora, hanno in programma di creare un programma di allevamento di conservazione con l'obiettivo di reintrodurre un giorno le rane in natura. Nel frattempo, continueranno le loro esplorazioni sul campo per vedere se ci sono più rane là fuori.

Prima, però, le rane salvate devono essere messe in quarantena per aiutarle ad adattarsi al loro nuovo ambiente. Riceveranno anche cure per la chytridiomicosi, una malattia infettiva che può portare a morie di massa negli anfibi e che gli scienziati ritengono sia in parte responsabile del forte declino non solo delle rane d'acqua di Sehuencas, ma di altri anfibi che vivono nello stesso i flussi.

Un tempo abbondante come girini in piccoli ruscelli nella foresta della Bolivia, gli scienziati sospettano che la popolazione sia ora così piccola che non può essere sostenuta a lungo termine in natura. Se è così, l'allevamento in cattività è la loro migliore speranza.

Giulietta con Teresa Camacho Badani, capo di erpetologia al Museo de Historia Natural Alcide d’Orbigny. Foto di: Robin Moore, Global Wildlife Conservation

E se Romeo e Giulietta non si piacciono? Non tutto è perduto. Tra le due femmine e quattro maschi (compreso Romeo), ci sono diversi abbinamenti possibili. Inoltre, lo sperma e le uova vengono raccolti da tutte le rane in modo che la fecondazione in vitro possa essere utilizzata come ultima risorsa.

Ma le cose sembrano promettenti.

'Gli opposti si attraggono,' dice Teresa Camacho Badani , il capo di erpetologia presso il Museo de Historia Natural Alcide d’Orbigny. “Mentre Romeo è molto timido, Giulietta non lo è affatto! Quindi pensiamo che sarà un'ottima partita per Romeo '.