Immagine: Dick Franz

I ricercatori delle Bahamas hanno scoperto un esemplare sorprendentemente ben conservato di una tartaruga gigante estinta morta circa 1.000 anni fa.

La specie di tartaruga, di nomeChelonoidis alburyorum, è imparentato con la tartaruga Chaco del Sud America e la tartaruga gigante in via di estinzione che si trova solo sulle isole Galapagos. Le tartarughe giganti dei Caraibi, come questa, si sono estinte circa 780 anni fa, poco dopo che gli umani sono arrivati ​​nella zona per la prima volta e hanno iniziato a cacciarli per il cibo.



Tartaruga gigante delle Galapagos. Immagine: Wikimedia Commons

Questa è la prima volta che gli scienziati raccolgono DNA antico da una specie tropicale estinta, poiché le acque calde e umide dei Caraibi di solito non sono l'ambiente migliore per preservare il DNA.

'Le due cose che sono veramente buone per la conservazione a lungo termine del DNA sono il freddo e la secchezza', ha detto in un comunicato David Steadman, uno degli autori principali dello studio. 'E i tropici in genere non forniscono nessuno dei due.'

L'esemplare è stato scoperto in un buco blu chiamato Sawmill Sink sull'isola di Abaco, nelle Bahamas, dove i subacquei hanno raccolto 95 specie di vertebrati diverse, molte delle quali sono estinte sull'isola. L'acqua tossica nella dolina è completamente priva di ossigeno sotto i 70 piedi, il che aiuta a preservare i fossili.

Sebbene il guscio mostrasse segni di morsi di coccodrillo, gli scienziati sono stati in grado di utilizzare DNA e collagene dall'interno delle ossa per mettere insieme dettagli significativi sull'anatomia della tartaruga e sul contesto evolutivo.

'Questa è la prima volta che qualcuno è stato in grado di inserire una specie tropicale in un contesto evolutivo con dati [genetici]', ha detto Steadman. 'Ed essere in grado di mettere insieme la storia evolutiva della tartaruga ci aiuterà a capire meglio le specie tropicali di oggi, molte delle quali sono in pericolo.'

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