Immagine: Wikimedia Commons

Sono i pesci più grandi del pianeta, raggiungono più di 40 piedi di lunghezza e pesano fino a 47.000 libbre. Ma per quanto intimidatori possano sembrare le loro dimensioni, gli squali balena sono praticamente innocui.

A differenza di altri squali, questi bellissimi behemoth grandi come un autobus non hanno appetito per la carne. Invece, si nutrono di plancton, che filtrano attraverso le loro bocche sovradimensionate mentre ingeriscono grandi volumi di acqua. Quando incontrano le persone, sono docili e amichevoli, spesso permettendo ai subacquei di nuotare al loro fianco.



A quanto pare, gli umani rappresentano una minaccia maggiore per questi bellissimi pesci di quanto non facciano per noi.

In Cina e in altri paesi, centinaia di squali balena vengono brutalmente massacrati ogni anno per le loro pinne, pelle e olio. Se quel numero non ti spaventa, dovrebbe - solo circa 7.000 squali balena sono stati avvistati in natura e i ricercatori non sanno quanto sia grande la popolazione globale.

I pesci sono elencati come specie in via di estinzione dall'Unione internazionale per la conservazione della natura e la caccia e la vendita di squali balena sono illegali in molti paesi, compresa la Cina. Ma l'applicazione è difficile.

Immagine: Christian Jensen tramite Flickr

Le carcasse di squali balena possono essere vendute per circa $ 30.000 ciascuna sul mercato nero, con la carne e le enormi pinne utilizzate per la zuppa di pinne di squalo in Cina. La pelle e l'olio vengono esportati in Nord America e in Europa, dove vengono utilizzati per realizzare accessori e integratori di olio di pesce.

Nel 2013, un'indagine sotto copertura lo ha rivelato una singola fabbrica in Cina ha massacrato circa 600 squali balena ogni anno . Un paio di anni dopo, è stato mostrato un video virale pubblicato su YouTube due uomini segano uno squalo balena in pezzi mentre era ancora vivo .

Ma la pesca eccessiva non è l'unica minaccia che questi sfortunati giganti devono affrontare. Gli squali balena vengono spesso catturati come catture accessorie dai pescherecci, impigliati nelle reti da traino o feriti in collisioni tra barche.

A peggiorare le cose, gli squali impiegano fino a 30 anni per raggiungere la maturità sessuale. Man mano che gli adulti muoiono, il tasso di riproduzione diminuisce, il che significa che le popolazioni minacciate non possono riprendersi rapidamente.

In effetti, gli scienziati affermano che negli ultimi anni sono stati individuati meno adulti. Secondo National Geographic, i grandi squali balena non vengono avvistati in molti oceani del mondo da almeno un decennio . Al di fuori del Pacifico orientale, gli scienziati hanno visto solo squali balena che misurano in media meno di 7 metri, e quelli sono ancora bambini.

Poiché molto è ancora sconosciuto sugli squali balena, comprese le dimensioni della popolazione e le abitudini migratorie, è difficile dire come le azioni di un paese stiano influenzando le popolazioni di altri luoghi.

'Dato che sono altamente migratori su scala globale, la protezione in un paese non aiuterà la conservazione di questi animali se escono da quella giurisdizione e si trovano in un'area in cui vengono attivamente cacciati', Brad Norman, ha detto ad ABC News il direttore dell'organizzazione no-profit per la conservazione marina ECOOCean.

GUARDA: Whale Shark Rescue: Divers Free 4 Whale Sharks Caught in Net

Se questi sommozzatori non fossero stati lì per liberarli dalla rete, quasi certamente sarebbero morti.